Leap of Faith

A couple of months ago, on the day my eldest daughter turned 14, after a couple of months of discussions, I decided to take a big leap of faith and turn my comfortable corporate non-scalable project business into a serious, ambitious venture with events and consultancy and research and thought leadership and inspiring co-founders and all the amazing things I thought I wanted and was ready for. Boy, was I in for a challenging Summer!

For about five years I’d been doing consultancy projects pretty much full time, after a previous startup adventure. Helping scaleups and corporates with business development and innovation. In these long term projects, typically lasting between 6 months and 2 years, I often got to work with people firmly entrenched in their corporate comfort zones for years if not decades, and a significant part of my work was always to challenge and inspire them. Show them the world outside of their comfort zone, creating personal and organisatorial change by focusing on Horizon 2 change and growth. After all, outside of your comfort zone is where the magic happens right?

My comfortable Comfort Zone

Little did I realise how happy I was in my own little comfort zone, doing my projects, getting paid (mostly) on time, organising and attending events on the side, an occasional keynote or blog every now and then. Life was easy, and I could get some of my shit sorted after that startup adventure which had left some bruises left and right. 

Of course, this comfort zone included working hard, 60 or 70 hours a week easily. Basically, I was always on, juggling priorities but feeling busy and needed, making enough money to take care of my family. The downside of this way of working, incentivised to work as many hours as possible, combined with a family with 4 kids and 2 dogs and quite a bit of travel was lack of sleep, not enough time for exercising and a lack of personal/social/family time in general. I had a nice lifestyle consulting business, doing fun and worthwhile projects, but was basically always working.

I knew it was time for me to take the leap of faith, go for it, make changes, trust myself, start this new venture when the opportunity presented itself with some great co-founders. I was sure I could do this, and I wanted it, and I knew a door has to be closed before a new one opens, and I was ready for new growth and magic. Unfortunately I had conveniently forgotten the phases between the Comfort Zone and the Growth Zone, and planning this change right in the middle of the infamous European Summer Break, that magical time of year when businesses and especially corporates are hardly available and certainly make no decisions, made that I spent my Summer mostly in the Fear Zone, doubting myself and all my core beliefs…

Fear Zone

For weeks I struggled with mission, vision, new propositions, plans, budgets, team, partnerships, positioning, messaging, the works. Waking up in the middle of the night with ideas running through my head or stressing about all the things that could go wrong. Serious case of Imposter Syndrome at least once a week, doubting my knowledge and ability to execute. The kids’ school vacation, trips to San Francisco and Tel Aviv for work and vacation were great fun but increased my lack of sleep, bad eating and drinking habits and worrying about the uncertain times ahead. Running projects ended, the leap of faith meant taking those to the new business but the new business wasn’t ready yet and decision makers were leaving for their Summer holidays.

Because of the vacation period we couldn’t test new value propositions as often as I wanted, or discuss proposals, and certainly couldn’t close deals, seriously challenging my patience (and cashflow). Some corporates promised to get things done but discovered they couldn’t, others didn’t even try and simply suggested meeting dates a month or more later. One strategic partner decided to take these Summer months to go through an M&A process, postponing the projects we’d planned. Needless to say, I had and was no fun at home (did I mention our 4 kids were home from school?), increasing overall stress levels for everybody involved and only contributing to the vicious circle I was in. Something had to give.

Trust the process

After four weeks or so of this it finally dawned on me I simply had to accept that there was only so much I could do, and that I had to trust that business would get better after the Summer. After all, pulling the grass doesn’t make it grow any faster, and with decision makers gone there was simply not much that could be done there. I realised I should take this time to relax, sleep, enjoy the time around the home with the family. Difficult for a workaholic conditioned to equate billable hours with productivity and success.

So I had to decide this was the time to prepare, sharpen the axe, work on propositions and  planning and budget. Using the occasional interaction with a prospect to validate and test propositions I could actually work on strategy, sales pitches, decks and a website with some solid content and stories. Most of all, I had to start believing in myself again, trusting that I didn’t have to see the entire staircase to take the first step. The model of the Comfort Zone, Fear Zone, Learning Zone and Growth Zone worked wonders to keep me on track here. I realised I’d been here before but had forgotten the beauty of letting go of image and embracing vulnerability…

So I used the time to build a great event schedule, an advisory board, a 3 year plan (ha) with budget, and I thought a lot about my own purpose. Why did I want to do this in the first place? And why should I not just quit and go back to how things were, to my old comfort zone? Why go through this struggle with a new venture if it’s such a struggle, what’s the upside?

Purpose, dream and conquer

I think I figured out why I want to do this, why it’s important what we’re doing. Based on this long term vision and our short term opportunities I created a plan for the next few years. With lots of unknowns, but based on validated market trends and (some) tested propositions. Using the strengths and capabilities of myself and the rest of the team. With a goal and tangible, ambitious, objectives, and room for experimentation and learnings. The sales funnel is looking good, the first contracts are getting signed and 3 new events have been announced. And we’re just getting started. The core of the team is in place, plus some great partnerships, and we managed to attract some amazing advisors who apparently believe it all makes sense. In retrospect, I realise I needed this time to create and embrace a fundamental change. Leaping takes time and energy!

In the process I lost 8 kg by sleeping better, working out more and eating and drinking healthier. I stress less and have more time for family and friends, sometimes even let my iPhone alone for an hour or so. I still have to remind myself every day that I need to be patient and trust things will work out, even though I don’t have control any more. Realise there’s no such thing as failure, only learning. I’m starting to enjoy these Learning and Growth Zones again.

So, goodbye Comfort Zone. Here’s to my Leap of Faith and a great new (ad)venture. Let the magic continue!

CCA Tel Aviv – Innovation Meeting

Op 12 en 13 juni 2017 kwamen ruim 50 leden van de Cloud Communications Alliance samen met telecom startups in Tel Aviv, Israel, met als centraal onderwerp innovatie. Hier is een kleine impressie van dat event.


VoIP-pioniers in nieuwe startups

In het zonnige Miami Beach in Florida vond eind januari de ITEXPO East plaats, een van de jaarlijkse hoogtepunten voor wie zich bezighoudt met hoe de wereld communiceert. Zo’n 5000 bezoekers hoorden hier van industry leaders over de laatste trends en ontwikkelingen, prettig vaak in de vorm van levendige panels en discussies in plaats van gelikte maar saaie powerpoints.

VoIP Hall of Fame

Hoogtepunt voor mij persoonlijk was de panel sessie over 20 jaar VoIP, met daarin de pioniers die al twee decennia geschiedenis schrijven in deze sector. Mooi om van de oprichters en CEO’s van bedrijven als VocalTec, Vonage, Dialpad (nu Yahoo Voice), GrandCentral (nu Google Voice) en Digium te horen hoe ze destijds, simpelweg omdat het kon en omdat ze vonden dat de klassieke telco’s hun klanten aan het uitmelken waren, de eerste stappen zetten richting een VoIP sector die we nu vrij normaal vinden en die het inmiddels die telco’s behoorlijk lastig maakt. Klapstuk van deze sessie was de benoeming van Alon Cohen (VocalTec) en Jeff Pulver (Vonage) tot de VoIP Hall of Fame.

Voor de aansluitende sessie over de volgende generatie oplossingen konden een aantal van deze mannen overigens gewoon blijven zitten. Iemand als Craig Walker gaat het na Dialpad en GrandCentral gewoon nog een keer doen met switch.co, een hosted voice toevoeging voor Google Apps. switch.co richt zich op kleine bedrijven, niet met een kleine uitvoering van de klassieke telefooncentrale met honderden ongebruikte functies, maar met een specifieke oplossing. Net als Moshe Maeir doet met fone.do, een andere hosted voice oplossing voor kleine bedrijven die later dit jaar op de markt komt.

Meer communiceren

Ondanks de teruglopende omzet in belminuten en SMSsen wordt er namelijk niet minder gecommuniceerd, ook (juist!) millenials zijn continu online en connected. Mensen zijn gemaakt om te communiceren en samen te werken, en moderne technologie maakt dat alleen maar gemakkelijker op virtuele wijze. De totale markt van mens-naar-mens communicatie is ongeveer tien maal groter dan de film industrie, en hier zijn nog legio mogelijkheden om handige toepassingen te ontwikkelen en veel geld te verdienen.

Er komt nu een nieuwe generatie bedrijven op die slim gebruik maakt van technologieën als WebRTC en API’s om heel nieuwe oplossingen te verzinnen en snel te ontwikkelen. Inmiddels hebben consumenten best veel goede oplossingen voor allerlei vormen van persoonlijke communicatie, de komende jaren zal gaan over oplossingen voor zakelijke gebruikers. En ongetwijfeld worden de bedrijven die hier succesvol zijn over twee of drie jaar voor veel geld overgenomen door de grote jongens die er zelf niet in slaagden te innoveren.

Net neutraliteit

Cruciaal om dit soort nieuwe innovaties te kunnen laten slagen is dat het internet vrij toegankelijk blijft voor alle gebruikers en aanbieders. De ITEXPO vond plaats enkele weken voordat de Amerikaanse FCC haar net neutraliteit plannen definitief zou presenteren, en er vond regelmatig een levendige discussie plaats. De meeste Amerikanen hebben een grondige hekel aan elke vorm van ingrijpen van de overheid en laten liever alles aan de vrije markt, waarbij de grote vraag is of dat in dit geval (met slechts 3 grote internet aanbieders in de USA en op sommige plekken zelfs maar 1 aanbieder) voldoende garantie zal zijn voor een eerlijk en open speelveld. Deze discussie zal de komende tijd nog wel even voortduren, zowel in de USA als in Europa!


De CEO van Mitel, Richard McBee, ging in zijn presentatie uitgebreid in op innovatie en het belang van het ecosysteem in deze moderne tijd. Het gaat niet langer om de meest complete en complexe technologische oplossing maar om simpele toepassingen die goed samenwerken. De toekomst is ook in de wereld van VoIP en business communicatie aan de startups die nieuwe toepassingen ontwikkelen met perfecte user experience, uiteraard mobile first. Ook voor Europese bedrijven, groot en klein, zijn er legio mogelijkheden om in deze nieuwe wereld succesvol te worden.

Dit artikel verscheen als reisverslag in TBM 2015 #3.

How to Move your Potential Customers from Interested to Buyers

As a mentor at StartupBootcamp I get to see a lot of startups, all of which have the special challenge of selling something that has not (yet) been proven in the marketplace.  At a recent TMS BizDev session in Amsterdam we focused on getting business prospects to move from interested to actually buying. Focus on the right customer combined with clarity about the buying persona’s and their journey turn out to be essential here, and remove a lot of the frustration otherwise associated with selling into the complex B2B market.

Read the blog Marc (StartupBootcamp), Tim (ColemanBorg) and I wrote together.

‘Rafter’ Rob Kurver geniet van nieuwe uitdagingen

Interview met Rob Kurver verschenen in CBM&TBM Nov 2013.

Bij een groepje insiders was het al langer bekend, maar voor anderen kwam het als een verrassing. Vorige maand maakte Rob Kurver, jarenlang hét gezicht van hosted voice-aanbieder Voipro, bekend het bedrijf te verlaten. Een interview over zijn nieuwe ambities en zijn kijk op veranderingen in ICT en telecom.

Interview Rob Kurver CBM Nov 2013.

Innovatie en toch kwaliteit?

Er wordt vaak gedacht dat innovatie ten koste gaat van kwaliteit, dat nieuwe dingen nu eenmaal niet betrouwbaar kunnen zijn tot ze een tijdje meegaan. Dus als je kwaliteit wilt dan moet je niet het nieuwste van het nieuwste willen gebruiken. Anders dan in de USA waar innovatie vaak een doel op zich is kiezen we in ons landje erg vaak voor oud en vertrouwd in plaats van nieuw en potentieel. Heeft ook te maken met onze doe maar gewoon mentaliteit – waarom je nek uitsteken als anderen dat ook niet doen? Don’t rock the boat…

Stay hungry stay foolish

Toen we in 2005 Voipro oprichtten, een van Nederlands eerste hosted voice providers, was ik zo optimistisch te denken dat we een dusdanig briljant idee hadden dat het niet anders kon zijn dan dat binnen enkele jaren heel Nederland over zou stappen van ouderwetse onhandige telefooncentrales op onze slimme diensten.  Het leek me volledig voor de hand liggen dat deze aanpak dusdanige voordelen had dat ISDN wel kon inpakken, en de grote PBX vendoren erbij.  Overal werken, niet meer zo’n apparaat in je kantoor met alle problematiek van onderhoud en updates, altijd gegarandeerd van de nieuwste functionaliteiten, de sky was de limit!

Continue reading → Stay hungry stay foolish

Sprout: “Speakap lanceert Facebook voor bedrijven”

Van de naar schatting 750 miljoen euro omzet in de enterprise social networking komt slechts 100 miljoen euro uit Europa. Patrick van der Mijl en Erwin van der Vlist willen daar verandering in brengen. Ze vertellen over Speakap, een nieuw platform dat de intranet- en softwarekoppelingen op je bureaublad overbodig maakt.

Speakap lanceert Facebook voor bedrijven – Sprout.

Loslaten is… knap lastig!

Mensen houden graag vast.  Ik ook.  Dat geeft zekerheid.  Het kost ook energie en geeft verantwoordelijkheid en stress, maar het voordeel van de touwtjes in handen hebben is groot.  Het idee controle te hebben, in detail te weten hoe het zit.  En het gevoel onmisbaar en belangrijk te zijn.  Erbij te horen.  Iets bereikt te hebben. Continue reading → Loslaten is… knap lastig!

Helden van morgen

Vorige maand zijn in Nederland bij 2 accelerators, StartupBootcamp en Rockstart, 20 internationale startups begonnen in een intensief programma met als doel in enkele maanden hun idee om te zetten in een werkende eerste oplossing waarmee ze geld op kunnen halen voor de volgende fase. Een hogedrukpan die moet leiden tot de volgende Hyves of TomTom. Mooi om te zien hoe ervaren ondernemers uit technologie, media en telecom samenwerken om nieuwe helden te helpen opgroeien. Continue reading → Helden van morgen